Yên Tử Cư Sĩ Trần Đại Sỹ

THUẬN THIÊN DI SỬ

HÔI 32

 

Quyển I

Quyển II

Quyển III

 

In ra

 Hồi thứ ba mươi hai

Côi-Sơn đại hiệp

T

ừ Trường-yên đến Thiên-trường không xa. Con đường này Thanh-Mai đă đi nhiều lần. Nàng thuộc làu tên từng thôn, rừng xóm sắp đi qua. Mỗi thôn, mỗi xóm đều có di tích, nàng thuật chuyện cho mọi người nghe. Khi thấy xa xa một xóm làng, với nhiều ngôi nhà ngói đỏ, nổi bật lên trên những tùm cây xanh ngắt, nàng chỉ tay hỏi Mỹ-Linh:

-   Chúng ta sắp qua địa phận xă Thanh-liêm. Trong xă có một di tích thời Lĩnh-nam. Đố Mỹ-Linh biết di tích đó là di tích ǵ ?

Mỹ-Linh lắc đầu:

-   Sư tỷ nói tổng quát quá, làm sao em đóan ra. Xin sư tỷ “hé” cho chút ánh sáng nữa, họa may.

-   Trong xă có đền thờ một danh tướng thời vua Bà.

Thường-Kiệt cỡi một con ngựa chiến lớn, nó luôn đi cạnh Thanh-Mai. Nó hỏi:

-   Cô cho con đoán được không ?

Trước đây Thường-Kiệt gọi Thanh-Mai bằng sư thúc. Từ hôm đi cùng với nó từ Thanh-hóa ra, Thanh-Mai cho phép nó gọi bằng cô hầu thêm thân mật. Thanh-Mai gât đầu:

-   Con thử đoán xem có đúng không ?

-   Con nghe mẹ nói, vùng Thiên-trường sinh ra ba nữ tướng thời vua Bà. Một là công chúa Gia-hưng Trần Quốc. Hai là công chúa Tử-Vân. Ba là bà Chu Tái-Kênh. Chắc trong xă Thanh-liêm có đền thờ một trong ba vị đó.

Thanh-Mai thấy Thường-Kiệt lư luận, nàng gật đầu vui mừng:

-   Con đoán gần đúng. Trong xă có đền thờ bà Thánh-Thiên.

Thiệu-Thái hỏi:

-   Thánh-Thiên giữ chức ǵ trong triều đ́nh Lĩnh-Nam ?

Thanh-Mai thuật:

-   Bà là người bác học đa năng vào bậc nhất thời bấy giờ. Công đức đối với đất nước chỉ thua có vua Trưng mà thôi. Hồi c̣n niên thiếu bà theo cậu là Nam-thành vương Trần Minh-Công khởi binh ở Kư-hợp. Trong gần mười năm làm cho Tích Quang, Tô Định ăn không ngon, ngủ không yên.

Thường-Kiệt hỏi:

-   Thế vơ công bà hẳn cao thâm không biết đâu mà lường.

Thanh-Mai lắc đầu:

-   Trái lại, vơ công bà rất b́nh thường, gần như chỉ đủ để tự vệ mà thôi. Tính t́nh bà cẩn trọng điềm đạm. Gặp việc gấp, nguy biến, bà vẫn thản nhiên. Khi bà tuẫn quốc, vua Trưng phán: "Thánh-Thiên sống thản nhiên, hành sự cẩn mẫn, nói ít làm nhiều, nhưng mưu trí trùm hoàn vũ". Ngay đối với giặc, bà cũng nói năng ôn tồn. Bà được phong làm B́nh-ngô đại tướng quân, giữ nhiệm vụ tổng trấn vùng Nam-hải.

Bảo-Ḥa gật đầu:

-   Nhiệm vụ bà quan trọng thực, như vậy bà tổng trấn vùng biên giới Hán, Việt, giống như mạ mạ bây giờ.

Thanh-Mai tiếp:

-   Bà đánh nhiều trận khét tiếng như Thường-sơn, Nam-hải, Phụng-hoàng. Bà để lại bộ Dụng binh yếu chỉ mà bọn Tống cử hàng chục đ̣an sang t́m kiếm.

Chợt nghĩ ra điều ǵ, Mỹ-Linh hỏi Thanh-Mai:

-   Nhập gia vấn húy! Chị Thanh-Mai cho bọn này biết tên húy trong nhà chị, để c̣n kiêng chứ?

Thanh-Mai lắc đầu:

-   Các vị yên tâm. Bố tôi vốn tính ngang quá ghẹ. Thành ra ông xoá bỏ tất cả những ǵ ông coi là rởm. V́ vậy các vị tới trang tôi, đừng ngạc nhiên, khi người không cấm con cháu kiêng húy. Cho đến tên Hoàng-đế người cũng không kiêng.

Đỗ Lệ-Thanh hỏi nhỏ Thanh-Mai:

-   Trần cô nương. Tiểu tỳ tuyệt không nghe cô nương nhắc đến chủ mẫu là tại sao vậy?

Thanh-Mai cau mày, tỏ vẻ suy nghĩ, rồi thở dài:

-   Đỗ phu nhân hỏi thực phải. Tôi phải tường thuật chi tiết những ǵ không hay trong gia đ́nh tôi cho quư vị hiểu rơ mới được. Thân mẫu tôi bị trúng Chu-sa độc chưởng chết đă hơn năm năm. Sau khi mẫu thân tôi qua đời ba năm, phụ thân tôi tục huyền với một người con gái lớn tuổi. V́ bố tôi nghĩ rằng với người lớn tuổi như vậy, dễ dàng cho chúng tôi xưng hô.

-   Bấy giờ bà ấy bao nhiêu tuổi rồi?

-   Ba mươi bẩy. Mọi người cùng bật lên tiếng ồ. V́ thời bấy giờ, gái mười ba, trai mười sáu, cha mẹ bắt đầu dựng vợ gả chồng cho. Thảng hoặc như trường hợp Thanh-Mai, Mỹ-Linh, Bảo-Hoà, tuổi mười tám chưa gả chồng, đă thuộc ngoại lệ rồi. Đây nghe nói tới người con gái ba mươi bẩy tuổi, khiến ai cũng phải giật ḿnh.

Thiệu-Thái lắc đầu:

-   Chắc bà ấy chắc phải thuộc loại vơ công cao cường, văn chương quán thế. Hoặc giả nhan sắc khuynh quốc?

-   Bà ta cùng họ với tôi. Nhũ danh Phương...

Thanh-Mai thuật đến đó, th́ đoàn người ngựa cũng vừa tới ngôi đền thờ Thánh-Thiên. Đền không lớn lắm, rộng, dài khoảng ba chục bước. Trước đền có tượng hai con ngựa bằng đất đắp. Góc sân phía trước, dựng đứng lên hai cây đề cao như muốn chọc mây. Gió thổi vào lá đề thành những tiếng reo như một bản nhạc liên miên bất tận.

Bảo-Ḥa g̣ ngựa lại nói:

-   Chúng ta vào đền lễ bà đi!

Đoàn người ngựa dừng lại. Trong sân đền có đám trẻ con đang chơi đùa. Chúng thấy người lạ cỡi ngựa, lưng đeo kiếm, biết rằng khách phương xa văng cảnh. Chúng tránh sang một bên, nhường lối cho khách. Ông từ giữ đền thấy có khách đến vội chạy ra chào. Ông lễ phép hỏi:

-   Chẳng hay quư khách từ đâu đến lễ bà ?

Thanh-Mai đáp:

-   Chúng tôi ở bên Thiên-trường qua. Ông từ ơi, có nhiều người đến lễ bà không ?

-   Thưa cô nương ngày thường th́ vắng lắm. Nhưng mồng một, ngày rằm đông vô cùng. Những ngày đó, hội đền cử thêm nhiều người giúp, chứ ḿnh tôi, lo không xuể.

Trước đền, có đôi câu đối khắc trên cột gỗ. Thanh-Mai ngơ ngác hỏi Mỹ-Linh:

-   Sư muội, chữ ǵ chị đọc không được.

Mỹ-Linh lẩm nhẩm một lát rồi bật cười:

-   Chữ Khoa-đẩu. Để em đọc đôi câu đối cho chị nghe

Thực hào kiệt, thực anh hùng, những khi giúp đỡ vua Trưng, mặt nước sông Thương gươm báu trăng lồng c̣n lấp lánh.
C̣n bâng khuâng, c̣n phảng phất, sau lúc đuổi tan giặc Hán cành hoa bến Ngọc, ṿng tay thơm nức vẫn c̣n đây.

Mỹ-Linh nh́n lên thấy mặt trời gần đứng bóng. Nàng móc trong bọc ra một xâu tiền đưa cho ông từ:

-   Phiền ông mua dùm chúng tôi hoa quả, cùng gà, gạo làm cơm cúng bà.

Ông từ vui vẻ:

-   Mời quư khách vào trong ngồi chơi uống trà. Tôi sai mẹ nó đi liền. Chợ gần đây thôi.

Phía sau đền có cái hồ sen. Sen vào thu, hoa đă tàn, chỉ c̣n những bọng với lá. Bảo-Ḥa nói:

-   Chúng ta ra ao rửa mặt rồi vào lễ. Bằng không bà mắng là bọn con cháu ở dơ, mặt mũi ghớm nhờn.

Ông từ đi trước dẫn đường. Ông mở cửa đền, đánh lửa đốt lên nến. Ánh nến lung linh chiếu vào những đỉnh hương, bát hương bằng đồng lóng lánh. Ông kéo màn trước bàn thờ. Phía sau màn, một ngôi tượng bằng đồng theo tư thức đứng, hông đeo bảo kiếm, tay trái giữ đốc kiếm. Tay phải chỉ về trước. Gương mặt đầy vẻ cương quyết.

Mỹ-Linh hỏi Thanh-Mai:

-   Sư tỷ này. Em nghe nói dáng người bà ẻo lả, tính t́nh hiền hậu, nhưng khi ra lệnh lại quyết liệt vô cùng. Tượng này chắc đúc theo truyền thuyết ấy.

-   Đúng. Bà vốn người ôn nhu văn nhă, thông kim bác cổ, chỉ thua có công chúa Phùng Vĩnh-Hoa mà thôi.

Bảo-Ḥa đứng ngắm pho tượng, ḷng nàng đầy xao xuyến nói với Thiệu-Thái:

-   Người xưa anh hùng như thế. Tuy bà sống cách đây ngh́n năm, mà anh khí vẫn c̣n phảng phất. Ḿnh là con cháu phải làm thế nào nối tiếp sự nghiệp đó, đừng để mất đi cái hào khí dân tộc.

Ông từ gióng chuông. Thanh-Mai nói:

-   Bây giờ ai lễ trước, ai lễ sau?

Ông từ nói:

-   Theo Khâm định điển lệ của đức Ḥang-đế ban hành th́ nam lễ trước, nữ lễ sau. Lớn tuỗi lễ trước, nhỏ tuổi lễ sau. Nhưng phép vua thua lệ làng. Trong đền này thuộc lănh địa thời vua Trưng. Nếu áp dụng luật Lĩnh-Nam, trai, gái như nhau. Lớn tuổi lễ trước, nhỏ tuổi lễ sau.

Ngô Tuấn nói với Thanh-Mai:

-   Vậy ở đây Đỗ phu nhân lễ trước, rồi tới chú Thái, cô Thanh, cô Ḥa, cô Linh. Cuối cùng đến con.

Lễ xong, ông từ mời khách uống trà. Ngô Tuấn tính hiếu động, nó chạy chơi trong sân. Bỗng nó kêu lớn:

-   Cô ơi, ra mà xem này.

Mỹ-Linh, Thanh-Mai chạy ra, nh́n theo tay Tuấn chỉ, đôi câu đối đă bị ai vạc mất chữ vua Trưng và chữ Hán. Vết vạc c̣n mới nguyên. Thanh-Mai nói:

-   Chúng ta gần chục người hiện diện, mà người này đến vạc chữ, rồi đi, mà không ai khám phá ra được cũng thực kỳ lạ. Mau t́m kiếm. Chúng chưa rời khỏi đâu, v́ chữ Hán mới vạc được một nửa.

Thiệu-Thái vọt ḿnh lên nóc đền. Thanh-Mai nhảy lên nóc nhà ngang. Bảo-Ḥa vào trong, Mỹ-Linh chạy ṿng quanh. Sau khi lục sóat một lúc, vẫn không có dấu vết ǵ khác lạ. Thanh-Mai hỏi Tuấn:

-   Con có thấy ai đi qua, hoặc vào sân đền không?

-   Không. Con chỉ thấy đám trẻ kia mà thôi.

Chợt Bảo-Ḥa đến trước đống rơm góc sân, hướng vào trong nói:

-   Cho đến giờ phút này mà người không chịu xuất hiện ư? Ra ngay!

Những đống rơm thời bấy giờ thường chất theo h́nh nón, cao ngang mái. Hàng ngày người ta rút rơm ở dưới thấp ra nấu ăn. Thành ra, trong ruột đống rơm rỗng như cái tổ chim. Một người nào đó nằm cuộn tṛn trong hố rơm ngáy kḥ kḥ.

Người này nghe Bảo-Ḥa quát, càng gáy to hơn như trêu ghẹo. Bảo-Ḥa ôn tồn nói:

-   Người có ra ngay không? Nếu c̣n chần chờ, bản cô nương sẽ có biện pháp.

Người ấy vẫn gáy lớn, th́nh ĺnh trở ḿnh, ngáp dài một cái, rồi lại ngủ tiếp. Ông từ thấy ồn ào chạy ra. Mỹ-Linh chỉ đống rơm hỏi:

-   Ông từ! Ông có biết người này là ai không?

Ông từ nh́n vào trong, rồi phất tay:

-   À, ông Mốc. Không biết ông ta từ đâu đến vùng này từ hơn năm nay. Bạ đâu ngủ đấy. Da ông ta bị bệnh giống như người mốc, v́ vậy trẻ con gọi ông là lăo Mốc.

Đám trẻ con đang chơi ngoài xa cùng chạy lại. Chúng gọi:

-   Lăo Mốc, ra đây mau. Có khách đến, đông lắm tha hồ mà xin tiền.

Lăo Mốc trong đống rơm từ từ ḅ dậy, miệng nói lảm nhảm:

-   Bọn ranh con chưa ráo máu đầu, thấy ông nội ngủ, mà không biết giữ im lặng, đến phá rối. Ông lại đánh bỏ bu bây giờ.

Lăo nói bâng quơ, nhưng ngụ ư chửi Bảo-Ḥa. Từ trong đống rơm lăo chui ra. Người lăo thực tàn tạ kinh khủng. Áo cánh nâu rách hai ba chỗ. Quần ống c̣n, ống mất. Đầu tóc bù xù. Lăo đưa con mắt sáng loáng nh́n mọi người, rồi ngửa bàn tay hướng vào Mỹ-Linh :

-   Xin cô nương bố thí cho đồng tiền bát gạo, làm phúc cũng như làm giầu. Về sau con rể con dâu đầy nhà.

Mỹ-Linh đă theo chú ra ngoài gần năm qua, kinh nghiệm có thừa. Ngặt v́ bản chất một Phật tử thuận thành trong người, nàng thấy lăo Mốc sống không nhà, không cửa, ngủ bụi, ngủ bờ, th́ động ḷng trắc ẩn. Nàng móc túi lấy ra một bốc tiền, hai tay đưa cho lăo:

-   Ông đang ngủ ngon, bọn tôi đến quấy rối thực có lỗi. Đây chút ít tiền, ông cầm lấy mà tiêu.

Lăo cầm tiền, bỏ vào túi, miệng nói:

-   Đa tạ cô nương. Người có hằng tâm như cô nương hỏi được mấy? Lăo kính chúc bẩy kiếp phụ mẫu của cô thường được an lạc. Hiện kiếp ông bà nội ngọai, cha mẹ, chú bác, anh chị em của cô hưởng quả phúc như núi Côi.

Thanh-Mai nghe lời chúc, nàng biết lăo này không phải người đi ăn mày. Lời chúc của lăo rút trong kinh Phật, ngụ ư rằng Mỹ-Linh làm phúc, cha mẹ của bẩy kiếp trước, dù nay ở đâu cũng được hưởng hạnh bố thí. Rồi lăo chúc phúc thân thuộc kiếp này. Thông thường người ta chúc hưởng phúc như Đông-hải hay như núi Thái-sơn. Đây lăo chúc như núi Côi, là ngọn núi trong vùng Trường-yên.

Thanh-Mai đưa mắt nh́n lăo. Nàng biết lăo không thể là tên ăn mày vô danh. Dường như lăo ở xa mới đến đây mưu đồ ǵ. Muốn ḍ tông tích lăo, nàng cần lờ đi như không biết lăo đóng kịch. Nàng làm bộ thương hại:

-   Chúng tôi đang chuẩn bị lễ Bà. Mời ông vào trước lễ bà, sau ăn cơm với chúng tôi.

Lăo thản nhiên:

-   Như vậy lăo quấy rầy các vị quá.

Ông bà từ giết gà, làm cỗ cúng thực mau. Mâm cơm thịnh soạn gồm mấy món ăn tầm thường, nhưng tinh khiết: ḷng gà xào với mướp hương, cá chép rán, gà luộc, chim sẻ quay. Đặc biệt có món cá rô kho keo với canh rau đay nấu cua đồng.

Ông bầy các món ăn lên bàn thờ. Lăo Mốc cùng mọi người vào lễ. Ông từ chỉ lên bàn thờ:

-   Hàng ngày cúng bà chúng tôi không thể thiếu hai món canh rau đay hoặc canh mồng tơi nấu cua đồng với cá rô kho keo. V́ sinh thời, tuy làm đại tướng, mà bao giờ bữa ăn của bà cũng có hai món này.

Đợi hết tuần nhang, ông từ dọn các thức cúng xuống bàn, bầy ra mời khách. Ông lấy một đĩa xôi với miếng thịt gà đưa cho lăo Mốc. Thanh-Mai cản lại:

-   Ngh́n dặm gặp nhau là đại duyên, xin ông từ cho lăo đây ăn chung với chúng tôi cho vui, không biết có được không ?

Ông từ bỡ ngỡ không ít. Khách thập phương tới lễ đền thờ Thánh-Thiên có đủ loại người. Nhưng đa số đều vào ngày hội hoặc ngày rằm. Hôm nay đám khách này tới vào ngày thường, đă làm ông bỡ ngỡ. Thứ nh́ mọi khi khách cúng nhiều lắm một hai trăm đồng. Đây Mỹ-Linh trao cho ông một quan, tức sáu trăm đồng để làm cỗ cúng, c̣n đưa cho ông một nén bạc hầu tu bổ đền. Rồi bây giờ họ lại mời lăo Mốc ngồi ăn cùng.

Mỹ-Linh dành ngồi bên lăo Mốc. Nàng luôn gắp thịt bỏ cho lăo ăn. Trong mâm cơm có bốn cái đùi gà, nàng gắp cho lăo tới ...ba cái. Lăo nhai cả xương. Ăn cơm xong, lăo ăn thêm một đĩa xôi. Mỹ-Linh mở to mắt ra xem lăo ăn. Trên đời chưa bao giờ nàng thấy ai ăn khỏe như vậy.

V́ có lăo Mốc với ông từ, cho nên Mỹ-Linh, Bảo-Ḥa chỉ nói chuyện trời mưa, trời nắng, cùng hỏi bà từ về cách thức làm món ăn.

Ăn xong, Thanh-Mai dục mọi người chuẩn bị lên đường. Mỹ-Linh nói với lăo Mốc:

-   Bây giờ tôi phải lên đường. Duyên may chưa hẳn đă hết. Không biết sau này chúng ta có gặp nhau nữa không ?

Lăo Mốc đáp:

-   Gặp chứ, nhất định sẽ gặp lại nhau mà.

Ông từ đứng lên tiễn khách. Khi mọi người ra sân, nh́n lên đôi câu đối thực lạ chưa, chữ Hán đă có bàn tay bí mật nào đó lấy than tô thành chữ Tống. C̣n chữ vua Trưng được tô thành chữ anh quân. Bây giờ đôi câu đối trở thành:

"Thực hào kiệt, thực anh hùng, những khi giúp đỡ anh quân, mặt nước ông Thương gươm báu trăng lồng c̣n lấp lánh.
C̣n bâng khuâng, c̣n phảng phất, sau lúc đuổi tan giặc Tống cành hoa bến Ngọc, ṿng tay thơm nức vẫn c̣n đây."

Bảo-Ḥa chợt nhớ ra, trong lúc ăn cơm, lăo Mốc đứng lên xin phép ra sau. Không lẽ lăo ra cửa sau, rồi ṿng về trước, tô lại mấy chữ này ư ? Nàng nh́n bàn tay lăo, tuy lăo đă chùi, nhưng vẫn c̣n vết than ở ngón cái.

Bảo-Ḥa xá lăo Mốc:

-   Tiền bối, khinh công của người thực vô địch. Mà bản lĩnh hí lộng quỉ thần lại c̣n hơn ai hết. Mấy chữ này người sửa mau thực. Nhưng e chữ anh quân đối với chữ giặc Tống thực không chỉnh.

Lăo Mốc ngơ ngẩn:

-   Cô nương nói sao ? Lăo thực không hiểu.

Biết lăo là một dị nhân, Bảo-Ḥa không muốn bắt lăo xuất hiện, nàng cười:

-   Sẽ có ngày tái ngộ.

Nàng ra roi cho ngựa chạy trước. Thanh-Mai cùng mọi người vọt theo. Mỹ-Linh hỏi Thanh-Mai:

-   Sư tỷ. Sư tỷ cho lăo Mốc là người thế nào ?

Thanh-Mai lắc đầu:

-   Khó biết lắm. Cứ như bản lĩnh của lăo, e không kém ǵ Nguyên-Hạnh. Có điều lăo ẩn thân ở đền này bấy lâu nay không biết để làm ǵ ?

Bảo-Ḥa chợt á lên một tiếng:

-   Lăo này muốn t́m hiểu tông tích bọn ḿnh.

Mỹ-Linh kinh ngạc:

-   Thế nghĩa là ?

Bảo-Ḥa phân tích:

-   Lúc đầu lăo xóa đi mấy chữ vua Trưng, rồi giặc Hán để xem phản ứng của chúng ta, hầu biết chúng ta có biết chữ Khoa-đẩu không. Mỹ-Linh vô t́nh chỉ lên nói mất chữ này, c̣n chữ kia chị cũng gật đầu công nhận. Thế là lăo biết Mỹ-Linh với chị biềt chữ Khoa-đẩu.

Mỹ-Linh giật ḿnh:

-   Chúng ḿnh sơ hở quá.

Bảo-Ḥa tiếp:

-   Sau đó lăo tô lên mấy chữ kia, biến câu đối ca tụng Bà thành ca tụng chúng ḿnh. Chúng ḿnh hỉ hả trong ḷng. Như vậy lăo biết đích xác căn cước bọn ḿnh.

Đỗ Lệ-Thanh xen vào:

-   Lăo dùng một thức thuốc đặc biệt thoa vào người, thành ra giống như mốc. Nhưng lăo quên mất rằng phàm khi người ta bị bệnh mốc, thế nào cũng bị bệnh phổi. Trong khi đó lăo nói năng lớn tiếng, hơi thở điều ḥa, chứng tỏ lăo không hề bị bệnh phổi. Lăo tưởng qua mặt chúng ta được. Tôi lờ đi cho lăo sướng. Nội ngày nay lăo phải t́m thế tử xin lỗi.

Thiệu-Thái kinh ngạc:

-   Tại sao vậy ?

-   Tại v́ tiểu tỳ đă phóng vào bát của lăo một ít chất độc. Chỉ chiều nay chất độc phát tác. Lăo có gan bằng trời cũng không chịu được cơn đau.

Đoàn người tới con sông nhỏ. Thanh-Mai chỉ vào những lũy tre bên kia sông:

-   Kia là Thiên-trường trang của bố tôi.

Nh́n lũy tre cao vút bên sông, cùng cổng trang bằng đá bên gốc đa cao tới mây xanh, ḷng Thanh-Mai rộn lên không biết bao nhiêu t́nh cảm. Trong lũy tre kia, nơi bố mẹ nàng đă cho nàng biết bao thương yêu. Những kỷ niệm thời thơ ấu bên cạnh mẹ hiện về. Bây giờ mẹ nàng đă cách biệt ngàn trùng.

Một cái bè lớn từ bên sông do bốn người cầm sào đang đẩy qua. Đó là bốn thanh niên lực lưỡng. Họ thấy Thanh-Mai th́ reo lên:

-   Tiểu thư đă về đó sao ? Cậu út đâu rồi ?

Thanh-Mai cảm động:

-   Em tôi cũng sắp về. Có lẽ sau tôi ít ngày.

Nàng vẫy tay cho mọi người xuống bè. Bốn thanh niên dắt ngựa dùm khách. Cái bè to lớn dư sức chở sáu ngựa. Tới bờ Thanh-Mai chỉ vào cổng trang:

-   Trang này do tổ phụ tôi là Tự-Viễn công tới đây khai sáng ra. Trải hơn mười lăm đời mới tới bố tôi. Lúc đầu trong trang chỉ có người họ Trần. Đến đời thứ sáu mới cho thêm một tên mă phu họ Trịnh vào ở. Đến đời thứ tám thêm họ Hoàng, Phạm, Vũ. Như vậy trong trang có tới năm họ. Hiện nay số tráng đinh lên tới gần vạn.

Mỹ-Linh nh́n lên: cổng trang xây bằng đá, to lớn không kém ǵ cổng thành Thăng-long. Trên cổng có tráng đinh canh gác. Đường trong trang lát bằng những viên đá lớn. Hai bên lối đi trồng toàn một thứ bàng với phượng vĩ thẳng tắp. Đường xá trong trang như bàn cờ. Sau những cây bàng cây phượng có hàng dậu trúc cắt tỉa rất công phu. Trong hàng dậu trúc, những ngôi nhà gạch lợp ngói đỏ tươi nổi bật bên những cây xanh. Xe, ngựa dân chúng đi lại tấp nập như thị trấn.

Đi sâu vào trong trang khỏang ba ngàn bước, tới cái hồ nước trong xanh. Xung quanh hồ trồng toàn hoa cúc vàng tươi. Dưới hồ một đàn thiên nga đang bơi lội. Phía sau hồ nỗi bật lên một căn nhà rất cao, tường bằng đá, mái lợp cỏ. Bên ngoài ngôi nhà bao phủ bằng hàng dậu dâm bụt. Thanh-Mai chỉ ngôi nhà đá:

-   Đấy, nhà tôi đấy.

Tới cổng, nàng rung chuông, một đàn chó to lớn xồ ra xủa. Thanh-Mai chưa kịp lên tiếng. Bảo-Ḥa đă cho hai ngón tay vào miệng tru lên mấy tiếng. Lập tức đàn chó nhảy xô ra vẫy đuôi mừng nàng. Một thị nữ mặc áo hồng nhạt, chạy lại reo lên:

-   A cô về. Ông đang mong cô đấy.

Thanh-Mai bước vào nhà gọi:

-   Bố ơi ! Con về đây.

Một trung niên nam tử, dáng người bệ vệ, khuôn mặt cực kỳ uy nghiêm bước ra. Ông quàng tay qua cổ con gái, kéo sát Thanh-Mai vào ngực, rồi cắn lên má nàng:

-   Con chó này. Bỏ bố đi gần một năm rồi, bây giờ mới về. Bố phải đánh què mới được. Mấy tháng trước bố được tin Thanh-Nguyên theo bản sư về Mê-linh. C̣n con vẫn ở lại Thanh-hóa. Hôm nay mới về thăm bố. Hư quá.

Thời bấy giờ lễ giáo Khổng-Mạnh đă có căn bản tại Đại-Việt. Cái lư thuyết nam nữ thụ thụ bất tương thân trở thành khuôn mẫu trong xă hội. Bố với con gái. Mẹ với con trai có một hàng rào ngăn cách. Khi con gái mười bốn, mười lăm mà bố c̣n ôm ấp là điều cấm kị. Nhưng đại hiệp Trần Tự-An không phục, ông cho rằng kỷ cương xă hội do Khổng-tử đặt ra, ông cũng có thể sửa chữa. Tại sao con cái, vốn từ trong cơ thể ḿnh mà có, ḿnh không thể thân mật được? V́ vậy tuy Thanh-Mai đă mười tám, mà ông vẫn đối xử như nàng c̣n nhỏ. Một lư do khác khiến ông gần Thanh-Mai, v́ vợ chết sớm, ông càng cưng chiều con gái hơn để đền bù lại nàng mất t́nh thương của mẹ.

Ông thấy theo sau con gái c̣n một số người nữa, cùng lứa tuổi với nhau. Thương con, ông thương luôn cả bạn của con. Ông buông Thanh-Mai ra, hỏi:

-   Bạn con đây hả ?

Mỹ-Linh, Bảo-Ḥa từng nghe danh đại hiệp Trần Tự-An vơ công vô địch thiên hạ, bác học đa năng. Nàng cứ tưởng ông sẽ bang bạnh lắm, hay ít ra cũng như Hồng-Sơn đại phu. Không ngờ, khi gặp, họ chỉ thấy ở ông, một ông bố thương con vô hạn. Trong ḷng họ nảy ra những tủi thân, phải chi họ cũng có ông bố như vậy!

Ngô Tuấn quỳ gối xuống rập đầu binh binh:

-   Đệ tử Ngô Tuấn xin ra mắt Thái sư-phụ.

Trần Tự-An cầm tay nó đỡ dậy:

-   Khá lắm, mới có mấy tuổi mà nội công vững thế này đây. Bố cháu đâu, có về đây không ?

Ngô Tuấn đáp:

-  Thưa ông, bố cháu mới được thăng Chiêu-thảo-sứ, lĩnh Khu-mật-viện phủ Khai-quốc vương, nên không về vấn an ông được.

Tự-An lắc đầu:

-   Bố cháu thích công danh, rồi mang ách vào thân. Làm quan chi cho mệt, tiêu dao tự tại có thích hơn không ? Thôi kệ, mỗi người một chí.

Mỹ-Linh, Bảo-Ḥa, Thiệu-Thái vừa định quỳ gối hành lễ. Ông phất tay một cái, ḱnh lực nhu ḥa đỡ họ dậy. Ông cười:

-   Các cháu đừng có lễ nghi quá phiền phức. Bác không thích.

Bỗng ông ngừng lại, chau mày hỏi Mỹ-Linh:

-   Con bé này xinh đẹp đáo để. Nội công của nó tại sao lại tạp nhạp như vậy ? Nào Thiếu-lâm, nào Hoa-lư, nào Sài-sơn, nào Mê-linh và cả Tiêu-sơn nữa ?

Không đợi Mỹ-Linh trả lời, ông vung tay đánh dứ một chưởng vào mặt nàng. Mỹ-Linh biết ông giảo nghiệm vơ công ḿnh. Nàng vội xuống tấn, vận sức đẩy ra chiêu Tượng-đầu chưởng của Tiêu-sơn. Binh một tiếng, người nàng choáng váng lui lại. Trong khi Tự-An gật đầu:

-   Th́ ra cháu là đệ tử của đại ca ta. Lăo thầy chùa Huệ-Sinh giỏi thực, một con bé xinh đẹp thế này, mà anh ta dạy cho nó thành đại cao thủ hiếm có. Thế nào, sư phụ vẫn mạnh chứ ?

Mỹ-Linh chắp tay:

-   Sư phụ cháu vẫn nhắc đến sư bá luôn. Người vẫn mạnh khoẻ.

Tự-An cười:

-   Sư phụ cháu dại dột quá. Y đang là một Bồ-tát đắc đạo, ngồi trên núi ăn trái cây, ngửi hoa thơm, nghe chim hót, lại đi giúp thằng bé con Lư Long-Bồ lăn ḿnh vào bụi trần cho khổ.

Thanh-Mai chỉ Bảo-Ḥa:

-   Con đố bố biết Bảo-Ḥa là đệ tử ai đấy ?

Đối với bất cứ một ông thầy dạy vơ nào, mà đệ tử đặt câu hỏi như vậy, ắt bị đ̣n, nhẹ ra cũng bị mắng vô phép. Ngược lại, Thanh-Mai được bố cho nói năng tư do thành quen. Nàng đặt câu hỏi đó với ông, ông cho rằng đó là việc thường. Ông lại đánh Bảo-Ḥa một chưởng nhẹ nhàng.

Bảo-Ḥa kinh hăi, phát chiêu Ác ngưu nan độ đỡ. Binh một tiếng, người nàng như muốn vỡ tung lồng ngực ra. Tự-An nhăn mặt suy nghĩ một lúc, rồi vỗ vai Bảo-Ḥa:

-   Tưởng ai, hóa ra cháu nội ông bạn già Thân Thiệu-Anh của ta. Khi cháu bước vào đây ta đă nghi rồi. V́ người cháu tiết ra mùi hương thơm nhẹ nhàng. Trên đời này, ta e chỉ hai người có hương thơm. Một là lăo ḥa thượng béo tṛn, béo trục Bố Đại. Hai là cháu nội lăo Thiệu-Anh. Mùi hương của Bố Đại ḥa thượng giống mùi trầm. C̣n của cháu cũng giống trầm, nhưng ngát hơn.

Ông vỗ đầu Bảo-Ḥa:

-   Ông nội cháu hồi này ra sao ? Năm ngoái người gửi cho ta ba cái mật gấu. Ta chưa cho người lên cảm ơn đấy.

Bảo-Ḥa kính cẩn:

-   Ông nội cháu vẫn khỏe. Vừa rồi người sang Trung-nguyên, không biết đă về chưa ?

Tự-An chau mày:

-   Lạ ! Cháu học ở đâu được chiêu Phục-ngưu thần chưởng tinh diệu như vậy. Ta e hơn cả Đặng Đại-Khê nữa.

Ông quay lại nh́n Thân Thiệu-Thái:

-   Thằng cháu này, là anh Bảo-Ḥa hẳn. Em gái đẹp thế, mà anh trông như lợn vậy. Vơ công học tới đâu rồi?

Ông vung chưởng đánh Thiệu-Thái. Chàng vội lùi lại đỡ. Ông mở to mắt ra rồi thở dài:

-   Than ôi ! Sùng-Phạm c̣n đâu ! Cháu phúc đức thực, cháu gặp Bồ-tát Sùng-Phạm trong trường hợp nào ?

Thiệu-Thái kính cẩn hỏi:

-   Thưa sư bá. Sư bá có thân quen với sư phụ cháu à ?

-   Có. Chúng ta vốn nhiều duyên với nhau. Ông có nguyện rằng khi nào xác ông mục, ông sẽ t́m một thiếu niên phúc đức, truyền hết công lực cho, rồi mới xuất. Thấy cháu mới hai mươi tuổi là cùng, mà công lực đến độ này, ta biết cháu đă được người ban cho cái hạnh vô biên đó.

Ông quay lại nh́n Đỗ Lệ-Thanh, rồi lắc đầu:

-   Này bà ! Tuổi bà lớn hơn ta. Ta khuyên một lời, mong bà để lọt vào tai.

Đỗ Lệ-Thanh chắp tay:

-   Xin đại hiệp cứ dạy.

-   Khi vợ chồng đă hết duyên th́ thôi. Mỗi người đi một ngả. Tại sao trong người bà c̣n đầy uất khí như vậy ?

Đỗ Lệ-Thanh qú mọp xuống đất:

-   Tiểu tỳ có mối uất hận, xin đại hiệp v́ công đạo đứng ra chủ tŕ cho.

Tự-An gật đầu:

-   Khoan rồi hăy kể. Nghỉ đă. Thanh-Mai, bảo tụi nó dọn pḥng cho các vị này ở. Hôm nay chúng ta xuống thuyền, ăn cơm trên sông.

Khi đi đường Mỹ-Linh, Bảo-Ḥa cứ lo sợ sẽ gặp phải một người nghiên khắc, khó khăn. Bây giờ gặp Tự-An, họ thấy ở ông một người dễ tính, vui vẻ, b́nh-dị, đầm ấm.

Mỹ-Linh nói với Tự-An:

-   Xin sư bá cho cháu vào ra mắt liệt tổ phái Đông-a, cùng chào bác gái.

Trần Tự-An gật đầu:

-   Thanh, con dẫn các bạn vào nhà từ lễ tổ, lễ mẹ, c̣n con mụ kia không cấn lễ nghi ǵ cả.

Mặt Nam trang Thiên-trường tiếp giáp với con sông Hồng-hà, quanh năm nước phù sa chảy siết. Từ sông Hồng-hà có hai con sông nhỏ hơn, như hai tay ngai ôm lấy trang Thiên-trường. Nước lên xuống hàng tháng theo mặt trăng. Những ngày con nước từ một tới bốn là những ngày êm dịu. Khi con nước lên từ năm đến tám là lớn nhất. Sông nhỏ, nước chỉ lên cao, chứ không chảy siết. Sông đầy nước phù sa, nên rất nhiều cá. Mà cá lại béo, ăn không độc.

Chiều đến, Thanh-Mai chuẩn bị con thuyền khá lớn trên nhánh sông, rồi cho thả giữa gịng. Thân phụ nàng thường tiếp khách trên con thuyền này. Hôm nay ông mặc Thanh-Mai, muốn đă khách bằng món ǵ th́ đăi.

Từ khi gặp Mỹ-Linh, Thanh-Mai luôn nói về cái thú ăn gỏi tươi của quê nàng. Hôm nay nàng được làm gỏi đăi khách. Thanh-Mai nói:

-   Một con thuyền thả trên sông. Trong thuyền thực khách ngồi bên ḷ than hồng. Trên ḷ than, một cái nồi đất lớn. Trong nồi chứa nửa mỡ. Nửa c̣n lại là nước mắm, hồ tiêu, ớt. Phải đun cho mỡ sôi sục. Bấy giờ mới buông lưới. Lưới phải là loại mắt nhỏ, để có thể bắt được cá, tôm con. Tôm cá kéo lên, thả vào trong chậu c̣n sống. Thực khách gắp thả vào nồi mỡ nhúng cho tái đi, rồi gắp ra bát. Trong bát phải đủ tám thứ rau thơm: húng, hành, tỏi, ngổ, răm, mơ, xương xông, lá lốt. Sau đó dùng muỗm múc một muỗm nước chấm.

Nàng nhấn mạnh:

-   Cái món nước chấm mới thực cầu kỳ. Trước hết dùng tương, nghiền cho nhỏ, pha vào ít vừng rang, để nguyên hạt. Dùng gạo nứt rang cháy vàng đi, làm thính. Thính dă thực nhỏ, dùng rây lấy bột thính cho mịn. Sau đó trộn lẫn với tương. Phải tính sao cho đặc sền sệt mới được. Nếu ăn gỏi cá phải dă thêm củ riềng cho vào. C̣n ăn gỏi tôm th́ thêm củ gừng.

Trong bữa cơm, chỉ tội nghiệp Thiệu-Thái, Bảo-Ḥa, Mỹ-Linh chưa được hưởng cái thú thanh nhàn ăn uống trên sông, với tôm cá tươi như vậy. Ba người ăn hết miếng này tới miếng khác, muốn nuốt cả lưỡi vào. Mỹ-Linh vừa ăn vừa nói với Tự-An:

-   Sư-bá. Cháu thấy sư bá sướng thực, sống tự do tự tại, tiêu dao với sông nước. Như vậy thành tiên rồi. Đâu có như ông nội cháu, suốt ngày lo lắng , hao tổn tâm thần.

Từ lúc Mỹ-Linh đến trang, đại hiệp Trần Tự-An chưa hề hỏi tông tích nàng. Ông thấy Mỹ-Linh nói năng nhỏ nhẹ, nhu ḿ, xinh dẹp, dáng người cực kỳ cao sang. Ông đoán nàng ắt phải xuất thân trong gia đ́nh danh tiếng. Bây giờ nghe nàng nói, ông lại cho rằng, nàng con quan. Song ông không muốn hỏi. Ông chỉ cần biết bạn của con, ông coi như con. Ông thương yêu tất cả những ǵ liên quan đến con. Chợt ông vỗ đầu Mỹ-Linh:

-   À, ta hiểu rồi. Cháu mới được phong cái ǵ công chúa B́nh-dương phải không ?

Thanh-Mai không ngờ bố đoán ra nguồn gốc Mỹ-Linh. Nàng tự biết bố ḿnh không ưa triều Lư, mà nàng dẫn Công-chúa về trang chơi thực không phải đạo lư. Thanh-Mai sợ bố nổi giận, nàng vội nói:

-   Bố ! Con với Mỹ-Linh kết thành sư tỷ sư muội rồi.

Tự-An cốc khẽ vào đầu con gái:

-   Gớm lắm. Qua mặt cả bố già.

Thế rồi ông cười x̣a tỏ ư tha thứ. Tính ông dễ thực dễ, mà khó th́ cũng thực khó. Ông không uống rượu, cũng chẳng hút thuốc lào. Cái thú của ông là ngồi ăn với con, với cháu, với bạn của con. Ông thu nhận khá nhiều đệ tử. Người nào cũng thành tay kiệt hiệt. Ông thương học tṛ như con. V́ vậy giữa họ với ông có nhiều mối dây t́nh cảm hơn các đại tôn sư khác.

Nhưng tại sao, trên giang hồ nghe danh ông đều kinh sợ ? Điều đó có lư do. Ông dễ là dễ với con, với học tṛ, với bạn của con. Học tṛ vô lễ, ông dạy dỗ. Con lầm lỗi, ông giảng giải. Người ngoài tưởng ông thuộc loại nhu nhược, bắt chước con, cháu, học tṛ... để rồi phạm vào điều cấm kị của ông thực khốn khổ vô cùng. Kẻ nào vô t́nh hăm hại đệ tử họăc con ông, ông giết cả nhà, bố mẹ, anh em, con cái, cho tới con chó con mèo ông cũng không tha.

Ông lấy vợ năm hai mươi tuổi. Vợ ông nhan sắc có một không hai. Vơ công bà rất cao siêu. Tuy không bằng ông, nhưng so trong giới nữ lưu, bà đứng hạng nhất. Cách đây bốn năm, trong khi ông đi vắng, ở nhà kẻ gian đột nhập trang. Bà đấu với y trên ba trăm chiêu bất phân thắng bại. Cuối cùng y đánh bà một độc chưởng. Sau đó bà lên cơn đau đớn khủng khiếp. Gian nhân xuất hiện ra điều kiện, bà phải tuyên thệ nhập Hồng-thiết giáo, cùng tuyệt đối tuân theo lệnh của họ. Như vậy bà sẽ nhận được thuốc giải. Bà đành chịu chết, chứ không phản chồng.

Ông bà có bốn con. Con trưởng tên Thông-Mai, thứ đến Thanh-Mai, Tự-Mai, Thanh-Nguyên. Sau khi bà chết được hơn năm, ông tục huyền. Một lần người vợ kế của ông nói đụng đến mẹ, Thông-Mai nổi cơn giận, tát bà vợ kế ba cái, rồi viết thư cáo từ phụ thân, bỏ đi mất. Từ sau thảm cảnh đó, trong gia đ́nh không ai giám nhắc đến Thông-Mai nữa.

Ăn uống xong, ông bảo Thanh-Mai:

-   Bố được tin con theo bản sư Tịnh-Huyền cùng Tự-Mai, Thanh-Nguyên đi Cửu-chân chơi. Bố không tin. Bản sư của con không bao giờ làm cái ǵ thừa cả. Chắc bà lại dẫn ba đứa con đi lễ Lệ-hải bà vương chứ ǵ. Trong bằng này người, con gặp ai trước, ai sau ?

Thanh-Mai chỉ Mỹ-Linh:

-   Con gặp Mỹ-Linh trước, rồi Thiệu-Thái, Bảo-Ḥa. Cuối cùng tới Đỗ phu nhân.

Ông chỉ Mỹ-Linh:

-   Bây giờ cháu thuật chuyện từ lúc gặp Thanh-Mai lần đầu cho đến khi Bảo-Ḥa xuất hiện.

Mỹ-Linh học văn rất sâu. Nàng thuật chuyện tỷ mỷ rành rẽ. Tiếng nàng trong, nhẹ, người nghe như rót vào tai. Nàng thuật từ lúc gặp Thanh-Mai ở gốc đa gần đền thờ Tương-liệt đại vương cho đến khi tế lăng Lệ-hải bà vương, rồi Bảo-Ḥa xuất hiện.

Tự-An gật đầu:

-   Ta thực không ngờ công chúa Hồng-Châu lại đi tu thành Tịnh-Huyền. Trước kia ta khâm phục đại ca Huệ-Sinh một bây giờ ta khâm phục mười. Lăo hay thực. Muôn ngàn lần ta không bằng lăo. Thân làm quốc-sư, vơ công tuyệt đỉnh, lăo chỉ búng tay một cái, cũng đủ giết hết bọn ruồi nhặng. Thế mà lăo thản nhiên chịu để bọn lưu manh bắt trói đem vào ngục như tên ăn cắp, không phản ứng. Ôi lăo quả đă thành Bồ-tát vậy. Ta không bằng.

Ông lẩm nhẩm:

-   C̣n cái bọn Tống đáng chết thực. Tại sao Tịnh-Huyền, Huệ-Sinh không giết phắt chúng đi cho rồi. Đối với quân cướp nước chỉ có đánh bỏ mẹ đi chúng nó mới sợ.

Mỹ-Linh thấy ông đang nhu nhă, bỗng nổi cộc, văng tục chỉ v́ nghe bọn Tống khinh khi Đại-Việt. Nàng nhủ thầm:

-   Ông này thế lực mạnh. Vơ công kiến thức cao. Tiếc rằng ông chống họ Lư nhà ḿnh. Đă vậy ḿnh phải khích ông, đem cái tự hào dân tộc ra để ông đập tụi Tống mới được.

Nàng thỏ thẻ:

-   Sư bá hiểu cho. Chưa chắc sư phụ cháu với thái-cô đă địch nổi bọn Minh-Thiên với Vương Duy-Chính. Cháu nghĩ giá có sư bá hay ít ra một trong Đại-Việt ngũ long giết bọn chúng mới được.

Ông gật đầu:

-   Có thể như thế. À c̣n cái người đang đêm đánh úp bọn Triệu Anh ở đền thờ Tương-liệt đại vương. Rồi hôm sau cướp di thư giả trên tay Triệu Thành, cùng bắt sống y đem đi, cũng bọn Tống chứ không sai.

Mỹ-Linh kinh hoảng:

-   Không lẽ bọn chúng tranh dành lẫn nhau.

Tự-An lắc đầu:

-   Cháu ngây thơ lắm. Huệ-Sinh, Nùng-Sơn, Tịnh-Huyền cũng chẳng hơn, để bọn Tống qua mặt, thôi chắc chúng cười cho thối mũi ra.

Ông quay lại kéo tai Thanh-Mai:

-   Con chó này. Bố dạy biết bao nhiêu sách vở, mà cũng để bọn chúng lừa cho. Đáng đánh đ̣n.

Thanh-Mai ngẩn người ra một lúc, rồi ngồi nhỏm dậy:

-   Đúng rồi. Con chỉ hơi nghi thôi. Bây giờ mới hiểu ra.

Mỹ-Linh ngơ ngác:

-   Sư tỷ nghi chỗ nào ?

Thanh-Mai đỏ mặt lên v́ xấu hổ:

-   Thế này nhé. Bọn Tống từ Thăng-long mới đến Thanh-hóa ban ngày. Đêm đă biết đường vào đền thờ Tương-liệt đại vương ăn trộm ngay, không lẽ chúng là thánh ? Như vậy tất chúng phải có người ẩn ở đây lâu rồi. Người ẩn đó báo cáo cho chúng biết. Chúng tới lục lọi. Nếu như thấy di thư, liệu chúng có thoát khỏi sự truy lùng của vơ lâm Đại-Việt không ? Cho nên hễ thấy rồi, chúng diễn vở kịch bị người khác cướp đi. Như vậy mới an ṭan.

Tự-An tiếp lời con gái:

-   Rồi khi Tôn Trung-Luận đánh lừa Triệu Thành, tên bịt mặt bắt y đi. Triệu Thành vơ công không tầm thường, đời nào y để người ta bắt đi dễ dàng như vậy. Vả thích khách bắt y đi, đời nào thả ra dễ dàng như thế. Thôi, đó là bài học.

Ông chỉ Bảo-Ḥa:

-   Trong bằng này người, ta thích nhất cháu. Con bé hoa huệ hiếm có trên thế gian này. Nào bây giờ cháu thuật tiếp ta nghe nào ?

Bảo-Ḥa thuật tỷ mỷ chuyện trên lăng Lệ-hải bà vương, cho đến lúc lên chùa Sơn-tĩnh, rồi ba chị em đi đ̣ thám đền thờ Tích Quang, Nhâm Diên. Tiếp đến Mỹ-Linh học thuộc di thư trong những tấm bia.

Tự-An cười lớn:

-   Thế th́ khi sang Đại-Việt, bọn Triệu Thành đă nắm chắc có di thư. Sợ rằng khi t́m ra di thư, chúng sẽ bị vơ lâm Đại-Việt tranh dành. Chúng mới diễn ra vở kịch xông thuoc mê, diễn ra màn cho người cướp di thư từ tay Triệu Anh. Nhưng sau đó, Trung-Luận nói trắng ra rằng cuốn di thư trong bụng tượng Tương-Liệt đại vương không chỉ là cuốn phổ. Bọn Triệu Thành diễn màn baa bằng cách cho tên bịt mặt bắt y. Như vậy say này vơ lâm sẽ t́m Trung-Luận truy lùng vơ kinh, hơn là t́m bọn y. Khôn đấy chứ.

Tự-An gật đầu:

-   Về việc bọn Triệu Thành hành sự. Tất cả đều bị bọn Tống lừa. Có hai người không bị lừa là mạ mạ cháu với Khai-quốc vương.

Mỹ-Linh nghe ông nói, nàng mừng thầm. V́ từ lúc mới đến đây, nàng thấy ngôn từ ông tỏ ra không ưa triều đ́nh. Nói đến chú nàng, ông gọi sách mé bằng danh tự thằng bé con Long-Bồ. Bây giờ ông đổi, gọi bằng Khai-quốc vương, tức đă có phần coi trọng.

Ông cười:

-   Cháu phải biết, nếu đông người quá khó giữ bí mật. Cho nên Khai-quốc vương đang đêm lén trốn đi cùng Tự-Mai, Tôn Đản. Tất cả đám c̣n lại tha hồ cho bọn Tống theo dơi. Khai-quốc vương sai chim ưng mang lệnh về Khu-mật-viện. Ở đây phát lệnh cho Tiết-độ-sứ phái Đàm Toái-Trạng, Nguyễn Khánh đi hộ tống. Bọn Tống nói dối rằng bị trộm. Khai-quốc vương giả làm như tin thực, sai lính đi hộ vệ. Thế là bọn Tống tự nhiên bị bó chân bó cẳng.

Bảo-Ḥa lắc đầu:

-   Cháu không tin như vậy. Bọn Đàm Toái-Trạng với Nguyễn Khánh manh tâm hướng ngoại làm phản. Việc lớn như thế không lẽ cậu hai không biết ? Cậu hai biết, sao c̣n sai chúng đi hộ tống bọn Triệu Thành.

Tự-An cười:

-  Này nhé, phép lừa địch cao nhất phải làm sao cho địch tưởng ḿnh ngu. Bọn Triệu Thành thấy cậu hai cháu sai bọn gian hộ vệ. Y cho rằng cậu cháu cóc biết ǵ cả. Kỳ thực cậu hai cháu giả như thế. Bọn y yên tâm, dọc dường tha hồ làm ma làm quỉ, cậu hai cháu cho người theo dơi, khắc biết hết. Cái ưu điểm ở chổ cậu hai với mạ mạ cháu phối hợp rất nhịp nhàng. Bọn Tống giả đi Thiên-trường để liên lạc với ta, sự thực chúng chưa có đến. Điều này mạ mạ cháu biết rồi.

Bảo-Ḥa tiếp:

-  Khi cháu lên chùa Sơn-tĩnh, trong ḷng tưởng Nguyên-Hạnh là cao tăng đắc đạo. Nên khi thấy chim ưng của Khu-mật-viện Trường-yên theo dơi y. Cháu không biết thần ưng của ai. Khi họ theo dơi, hẳn Nguyên-Hạnh không ra ǵ, v́ vậy cháu nói tréo đi rằng thần ưng thấy y có đức, nên chầu y. Y tin thực. Đêm đó một thần ưng mang lệnh cậu hai cho cháu. Cậu truyền rằng cứ yên tâm, cậu dùng thần ưng liên lạc với cháu.

Bảo-Ḥa lại tường thuật tới chỗ vào Vạn-hoa sơn-trang. Tự-An cười lớn:

-  Bọn Tống bị cậu cháu coi như trẻ con. Cậu cháu viết thư cho d́ An-quốc trước. Công chúa mới sai Nàng Thanh gửi thư tống t́nh Ngô Tích. Ngô Tích vô t́nh bị lọt lưới. Điều này cháu đâu ngờ. C̣n cậu cháu bố trí cọp, trăn, để cháu bắt bọn Tống với mục đích ǵ cháu biết không?

-  Cháu không biết.

-  Này nhé, hiện cậu hai không có tên nào tín cẩn của Triệu Thành, để nhờ y thông báo tin tức bịa đặt cho y. V́ vậy phải bầy ra vụ ấy cho chúng bị bắt rồi cô hàng bún riêu Thanh-Trúc cứu y. Y cứu đồng bọn. Mưu này không qua mắt được bọn Triệu Thành với Vương Duy-Chính. Y tương kế tựu kế, làm như Ngô Tích bị trúng đ̣n ái t́nh. Đang đêm đến Vạn-hoa sơn-trang họp rồi được Nàng Thanh hẹn ra suối. Y hứa về Thăng-long tâu thiên tử cưới nàng...Nghĩa là y làm như trúng kế thực. Như vậy cũng chưa đủ. Khi bọn y biết Ngô Tích bị theo dơi, cùng việc các cháu lên đồi luyện vơ. Chúng, gỉa vờ kéo nhau tới kết tội Ngô. Tất nhiên người của cậu hai cháu phải xuất hiện cứu Ngô. Thế là y yên tâm cấy được người vào Khu-mật-viện Đại-Việt. Y có ngờ đâu cậu hai cháu cũng giả vờ trúng kế y. Bây giờ cậu hai chỉ việc bàn kế họach ma, để tên Ngô Tích báo về cho Triệu Thành.

Thanh-Mai hỏi bố:

-  Liệu những bí mật của Nguyên-Hạnh, Khai-quốc vương có biết trước không ? Hay phải đợi đến khi vào Thanh-hóa mới biết ?

Tự-An suy nghĩ một lúc rồi nói:

-  Có lẽ trước khi chưa vào Thanh-hóa, Khai-quốc vương chỉ đóan già rằng Nguyên-Hạnh không phải thiện nhân thôi. Phải đợi đến khi bọn cháu khám phá ra Hồng-hương cốc mới vỡ lẽ. Các cháu cũng khôn đấy, giả chết cháy, để giờ này Nguyên-Hạnh vẫn tưởng bí mật của y được bảo toàn.

Thanh-Mai ngồi ngay ngắn lại:

-  Lúc đầu con tưởng người ám toán mẹ với Hồng-sơn phu nhân cũng như vương phi Khai-thiên vương là Nguyên-Hạnh, nhưng bây giờ lại không chắc. Tuy nhiên chúng ta cũng có chút ánh sáng. Ta cần t́m ra tung tích bọn trưởng lăo Ḥng-thiết, mới mong trả thù cho mẹ.

Thanh-Mai chơt nhớ ra một điều:

-  Bố ơi. Khi qua đền thờ Thánh-Thiên, con gặp một người tên Mốc. Y có hành động rất kỳ lạ.

Tự-An mỉm cười:

-  Trong ṿng một trăm dậm của trang Thiên-trường, dù con chồn con cáo đột nhập bố cũng phải biết. Thằng Mốc vốn người nước Đại-lư. Đâu phải một ḿnh Tống cử người sang đây t́m di thư ? Bọn Đại-lư cũng sai nhiều toán sang. Chúng theo sát bọn Triệu Thành. Chúng biết bọn Triệu Thành lấy được di thư, ngặt không biết đọc chữ Khoa-đẩu. Trong khi người Đại-lư biết chữ Khoa-đẩu. Chúng theo dơi bọn con với Triệu Thành, thấy bọn con đột nhiên biết xử dụng vơ công thời Lĩnh-Nam. Như vậy chúng muốn thử xem bọn con có đọc được chữ Khoa-đẩu không. Chúng mới cho tên Mốc hành sự. Bọn con vô t́nh để y biết rơ sự thực. Như vậy bọn Đại-lư tin tưởng rằng di thư trong tay Triệu Thành quả đúng chứ không phải giả.

Ông nh́n trời cười:

-  Bọn Tống với Đại-Lư sẽ đánh nhau mù trời về di thư. Mà chắc chúng sẽ đánh nhau trong địa phận Thiên-trường này. Ta cứ ngồi chơi xem cho vui

Hết Hồi 32